Erizo Africano: Características, comportamiento, hábitat y más

El erizo Africano o erizo enano africano (atelerix albiventris) es un híbrido resultante de la unión entre dos especies de la variedad Atelerix albiventris. Es un pequeño mamífero perteneciente al género Eulipotyphla que se destaca por sus características púas.

Estas características las utiliza como arma de defensa transformándose en una bola cuando siente que está en peligro.

A pesar de que existen cerca 17 especies de ellos, las dos más conocidas son el erizo pigmeo africano y el orejudo o egipcio que tiene como nombre científico Hemiechinus Auritus.

En España se encuentran dos variedades que son el erizo europeo y el erizo moruno, pero en cautividad es más común el orejudo.

Durante muchos años se han tenido como mascota y lo podías conseguir en tiendas de animales en ese país, pero hoy día es ilegal. Es muy importante señalar que en varios países los erizos son especies protegidas, de modo que no se pueden tener como mascotas.

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A decir verdad, llegó por primera vez a EE. UU. en los años 90 y años más tarde se prohibiría su tenencia, reproducción y comercialización. No obstante, lo han seguido criando y, hoy en día, lo tienen como animal doméstico, dado que son animales exóticos y cada vez se hacen más populares. Sin embargo, su tenencia está muy cuestionada entre los ecologistas.

El erizo africano no tiene nada que ver con otro tipo de erizos de los que ya hemos hablado, como el erizo de mar.

¿Cuáles son las características físicas del erizo africano?

Esta variedad de erizo es más pequeña que los erizos europeos (Erinaceus europaeus), ya que cuenta con un tamaño de entre 14 y 24 cm de largo y puede pesar entre los 250 y 500 grs.

Al igual que todos los erizos, tienen el lomo cubierto con unas 5.000 a 7.000 púas que miden hasta 3 cm de longitud y que utilizan como sistema de defensa.

Por lo común, son los machos los que presentan una mayor cantidad de púas blancas más largas y la mayoría no tiene espinas por toda la mitad de la cabeza. Son los músculos de su espalda los que le permiten que saquen o escondan esas púas.

El resto del cuerpo se los cubre un pelaje marrón, negro o blanquecino, específicamente, en toda la parte inferior.

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Es importante indicar que estas púas son pelos huecos rellenos de queratina para darles rigidez y no están afiladas. De hecho, en su primer año de vida, estas espinas se les caen y son reemplazadas por las que tendrán al llegar a adultos.

También las pueden perder cuando tienen períodos largos de estrés o alguna enfermedad. Generalmente, estas son de color marrón en la base y se van aclarando mientras más se acerca a la punta. Asimismo, su hocico es bastante largo, sus orejas son oscuras, pequeñas, redondeadas y sus ojos son negros.

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Tienen patas pequeñas y las traseras tienen cuatro dedos con uñas largas y las delanteras cinco con uñas cortas.

¿Cómo es su comportamiento?

Las sabanas y las praderas secas de África Central son el hábitat natural de los erizos en libertad. El erizo pigmeo africano es crepuscular además de nocturno. Es decir que se esconde durante el día y al atardecer se ocupa en buscar comida. Además, son insectívoros y no roedores. Tranquilamente, pueden vivir entre cinco y ocho años en cautiverio.

Aparte de eso, no hibernan como los europeos, aun cuando pueden descansar en verano, la cual es la época en que están menos activos que de costumbre. Sin embargo, en cautiverio se siguen comportando como animales silvestres y al llegar a la edad adulta, sobre todo los machos, son muy intranquilos. No se dejan agarrar ni tocar.

Asimismo, emiten una gran cantidad de sonidos para comunicarse. Desde gruñidos hasta fuertes chillidos y son muy sensibles a los ruidos así como a los movimientos bruscos.

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Cada vez que escuchan algún ruido distinto y al que no están acostumbrados, se protegen con sus púas formando una bola. Además, la mayor parte del tiempo están olfateando y mueven la nariz de un lado a otro de una forma muy especial. Por otra parte, realizan un ritual que se conoce como auto-ungimiento.

Es decir, que al sentir un olor nuevo, corren a sus instalaciones, la huelen y la muerden para después pegarse esa espuma olorosa, blanquecina de su boca en sus espinas. Es más, los bebés realizan este ritual incluso antes de abrir los ojos. Sin embargo, el porqué de este comportamiento no está claro, pero se cree que sea para servir de camuflaje.

¿De qué se alimenta el erizo africano?

El erizo africano es omnívoro, aunque particularmente es de alimentación insectívora, debido a que necesitan la quitina, que está presente en la exoesqueleto de los insectos. Asimismo pueden cazar hasta pequeñas lagartijas.

erizo africano - habitat

¿Cómo se reproducen?

Los erizos africanos son animales solitarios y, por lo tanto, solo se buscan para reproducirse cuando alcanzan su madurez sexual cinco o seis meses de edad.  Son reproductivos durante todo el año.

Con relación a la gestación, esta dura 35 días y suelen tener de 1 a 7 crías que nacen con unos 10 grs de peso y sin púas, las cuales empiezan a aparecer a las 24 hrs.

Mientras que los ojos los abren a los 13 o 16 días de edad, se destetan a las 4 o 6 semanas de vida. Es muy frecuente el canibalismo por parte de las madres en caso de que estén estresadas.

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