Grandes Felinos: Conociendo a los grandes del género Panthera

Existen aproximadamente 38 especies de gatos en el planeta, la mayoría son relativamente pequeñas, pero algunos como el león, el tigre, el leopardo, el leopardo de las nieves, el jaguar, el guepardo, el puma, el lince o la pantera nebulosa, son considerados grandes felinos y están entre los animales más queridos del planeta.

Estos forman parte de la familia Felidae que se puede dividir en dos subfamilias: Pantherinae y Felinae. En el caso de la familia Pantherinae, esta incluye las cinco especies de grandes felinos, que se encuentran dentro del género Panthera y en las que nos centramos hoy:

  • el león o Panthera leo
  • el tigre o Panthera tigris
  • el jaguar o Panthera onca
  • el leopardo o Panthera pardus
  • el leopardo de las nieves o Panthera uncia

Por otro lado, los gatos pequeños y medianos, incluidos los domésticos, son miembros del género Felis. Mientras que los guepardos, que no tienen garras retráctiles, pertenecen a su propio género, llamado Acinonyx.

¿En qué se diferencian los grades felinos de sus primos?

La principal diferencia entre los grandes felinos y la mayoría de sus primos está en los ruidos que hacen. Los gatos más pequeños ronronean; los grandes felinos, a excepción de los guepardos, linces y leopardos de las nieves, rugen.

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Además, chillan, gruñen, gritan y hacen varios sonidos, gracias a un ligamento en sus largueros. El rugido del león es el más famoso y se puede escuchar hasta cinco millas de distancia debido a la estructura especializada de sus cuerdas vocales, una característica que comparte con el tigre.

¿Cuáles son los principales peligros que acechan a los grandes felinos? 

Los tigres se han cazado ampliamente como trofeos y para su uso en la medicina tradicional china y están incluidos en la lista de especies en peligro de extinción de la Lista Roja de la UICN.

Todas las especies de grandes felinos están disminuyendo en todo el mundo, cada vez están más amenazados por la caza furtiva, la pérdida de hábitat y factores ambientales, así como los conflictos entre humanos y vida silvestre.

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El número de poblaciones silvestres se beneficiaría más de la protección del hábitat que de la liberación de grandes felinos cautivos en estos entornos.

Conociendo a los grandes felinos

Leones o Panthera leo

El león es el único de los grandes felinos social y se encuentra en África y Asia (león asiático). Sus manadas generalmente están formadas entre una y 20 hembras emparentadas, su descendencia y entre uno y nueve machos a menudo emparentados. Las hembras, por su parte, suelen permanecer dentro de una manada, aunque la manada completa rara vez está junta a la vez.

león y leona
León

El color del pelaje varía de marrón amarillento y gris a naranja y marrón oscuro. Es posible identificar leones individuales en función de su patrón de manchas de bigotes.

Algunos leones tienen bata blanca, pero no son albinos, ni una subespecie separada, pero tienen una mutación recesiva que da como resultado una piel blanca y ojos más claros. Los leones blancos existen en estado salvaje en el Parque Kruger en el sur de África, pero se encuentran principalmente en cautiverio.

Tigre o Panthera tigris

El tigre (Panthera tigris) es otro de los grandes felinos, en este caso solitario y se sabe que es el felino más grande en la naturaleza, aunque los tamaños varían desde 140 kg hasta 261 kg. El tigre más grande en cautiverio pesaba 325 kg. El color básico del pelaje varía de rojo oscuro a amarillo pálido y el patrón y la oscuridad de las rayas varían. En general, los tigres de las regiones del norte son más claros y tienen menos rayas. El pelaje es corto, excepto por el grueso y largo pelaje de invierno en las regiones del lejano oriente de Rusia. Los patrones en los flancos y la cabeza son únicos para cada individuo.

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Tigre

Al igual que en los leones, algunos tigres tienen bata blanca, y no son albinos ni constituyen una especie separada, sino que tienen una mutación recesiva que da como resultado la piel blanca. Estos se encuentran principalmente en cautiverio, y como la mutación es rara y recesiva, la mayoría de los tigres blancos cautivos son consanguíneos, lo que afecta negativamente su salud y bienestar.

Leopardo o Panthera pardus

El leopardo es una especie muy tolerante, que puede persistir en muchos hábitats diferentes. Además, pueden hacer frente a temperaturas extremadamente frías y temperaturas extremadamente altas. Los leopardos son solitarios y muy territoriales.

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Leopardo

El color del pelaje varía de amarillo dorado brillante a amarillo pálido y amarillo rojo óxido, con un vientre blanco. El pelaje es corto con manchas negras en la cabeza, cuello, hombros, piernas y trasero. En el lateral y el dorso, las manchas negras forman círculos o rosetas quebradas. También se presentan formas melanísticas, conocidas como leopardos negros o panteras negras.

Sin duda el aspecto que hace del leopardo uno de los animales más temidos es su especial talento para la caza y su capacidad para escalar los árboles.

Jaguar o Panthera onca

Otro de los grandes felinos es el jaguar. Por su parte, es una especie solitaria y bastante territorial. Es el tercer gato más grande del mundo, pero los tamaños varían mucho. Los jaguares más pequeños se pueden encontrar en América Central, mientras que los jaguares que duplican este tamaño se pueden encontrar en los hábitats de sabanas de bosques húmedos en Venezuela y Brasil.

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Jaguar

El color básico del pelaje varía de dorado pálido a rojo óxido y está cubierto con una serie de manchas oscuras redondas o rosetas con puntos más pequeños en su interior (a diferencia de los leopardos). Los jaguares negros (melánicos), también conocidos como panteras negras, son comunes.

El jaguar tienen una mordida muy poderosa, más que otros grandes felinos de su género. Esta característica le permite matar a su presa realizando una mordida a través de sus cráneos.

Para evitar confusiones, los jaguares son nombrados a veces como panteras, pero este nombre se ha utilizado durante la historia tanto para leopardos como para Jaguares sin hacer distinción. Aquí profundizamos más sobre las diferencias entre jaguares y leopardos.

Leopardo de las nieves o Panthera uncia

El leopardo de las nieves es una especie solitaria que se encuentra en hábitats de alta montaña. Estos mantienen un amplio rango de hogar estable. Están adaptados para hacer frente a la nieve profunda, terrenos accidentados y grandes altitudes. Debido a la distribución y el uso del hábitat de los leopardos de las nieves, son extremadamente difíciles de estudiar y se sabe muy poco sobre esta especie.

leopardo de las nieves
Leopardo de las nieves

El color básico varía del gris humo al bronceado, con un vientre blanco. Cubierto con rosetas abiertas de color gris oscuro a negro con pequeñas manchas del mismo color en la cabeza y manchas más grandes en las patas y la cola. Los leopardos de las nieves tienen ojos de color verde pálido o gris, que es un color de ojos inusual para los felinos. Tienen un pelaje largo y grueso y son más pequeños que las otras especies de grandes felinos.

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Proyecto Tierra

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