Nutria Marina: Animal clave dentro de los ecosistemas (y Peligra)

La nutria marina (Enhydra lutris) es un animal clave dentro de los ecosistemas y, lamentablemente se encuentra actualmente en peligro de extinción.

Las nutrias marinas son una subfamilia de mamíferos carnívoros de la familia Mustelidae, cuyo nombre proviene de la palabra «mosto», que es una secreción de las glándulas anales que utilizan para establecer territorio y encontrar pareja, aunque las nutrias marinas son los únicos mustélidos sin mosto.

Características generales de la nutria marina

Las nutrias marinas tienden a ser más grandes que su pariente la nutria de agua dulce. Se caracterizan por tener una cola fuerte y plana que suelen utilizar como un timón. En sus extremidades delanteras tienen pequeñas garras retractiles que les son de gran utilidad en su desempeño diario. Además, la forma de las patas traseras simula aletas que complementan su cuerpo aerodinámico. Poseen un buen olfato, dientes fuertes y una aguda visión.

Su pelaje es tan denso que pueden llegar a tener más de un millón de pelos por pulgada cuadrada en sus cuerpos. Esa cualidad les permite sumergirse en el mar, sin que el agua les toque la piel. Al estar tan bien protegidas del frio por su pelaje, no requieren una capa de grasa para sobrevivir como lo hacen otros mamíferos marinos.

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Asimismo, el pelaje de la nutria marina es considerado el más lujoso de la tierra pues, aunque es abundante es muy suave. Este rasgo los convirtió en animales muy valorados en el comercio de pieles y casi los llevó a la extinción en los siglos XVIII y XIX. A consecuencia de esto en el siglo XX, solo quedaban unos pocos miles de nutrias marinas en libertad.

Una nutria marina flota con su cría
Una nutria marina flota con su cría

Llega a medir entre 55 y 130 cm de longitud y su cola alcanza de 13 a 33 cm más, mientras que su peso oscila entre los 20 y 28 kg.

Habitad natural y distribución

Este mamífero se encuentra a lo largo de las costas del Océano Pacífico, en América del Norte y Asia. Mas específicamente se les puede hallar en zonas cercanas a bosques de algas marinas. Asimismo, son pocas las ocasiones en las que llegan a tierra.

A menudo se encuentran en puertos protegidos, barreras de arrecifes y bosques de algas que ofrecen refugio del viento y las olas. La mayoría de las nutrias marinas permanecen en hábitats con sustrato rocoso, ya que sus presas tienden a ser más abundantes en estas áreas.

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Por otra parte, la distribución de la nutria marina se extiende desde Rusia, a través del Pacífico norte y hasta la costa de California. Actualmente, Rusia tiene la población más estable de este animal. Mientras, en Alaska, la población de nutrias marinas es mayor, pero está disminuyendo de manera constante. También hay pequeñas poblaciones de nutrias marinas en Columbia Británica, y California.

Comportamiento

A la nutria marina les gusta flotar boca arriba en la superficie del agua, de una forma tranquila. Tienden a dormir de esta manera, casi siempre en grupos. Además, a veces flotan en bosques de algas marinas o algas gigantes, en las que se enredan buscando un anclaje en el mar revuelto. Es común verlas con una almeja o mejillón y una roca que colocarán en su pecho para romper los mariscos contra ella hasta que se abra.

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Las nutrias marinas acostumbran a ser sociales ya que, aunque se alimentan solas, duermen en conjunto llamados balsas, y se toman de la mano para evitar separarse.

Por su parte, los machos también mantendrán territorios y se reproducirán con hembras que llegan a ese territorio en busca de parejas.

Hábitos reproductivos de la nutria marina

En la temporada de apareamiento, los machos mantienen relaciones sexuales con varias hembras. Este proceso suele ser bastante violento, pues el macho sujetará a la hembra por el hocico, provocando con frecuencia cicatrices.

Luego de un período de gestación de aproximadamente nueve meses, las nutrias marinas dan a luz a una sola cría, son excepcionales las ocasiones en las que paren dos. Tanto la reproducción como el nacimiento ocurren en el agua. De igual forma, las madres nutren a sus crías mientras flotan sobre sus espaldas, los sostienen en el pecho para amamantarlos y rápidamente les enseñan a nadar y cazar.

grupo de nutrias marinas
Grupo de nutrias marinas

El cachorro de la nutria marina está cubierto de pelo esponjoso, que la madre cuida durante largos períodos. Este es destetado cuando tiene un año y alcanzará la madurez sexual entre los dos y los cinco años de edad.

Alimentación

Las nutrias marinas se alimentan de cualquier cosa que puedan poner en sus pequeñas patas. Comen almejas, mejillones, cangrejos, pulpos, caracoles, erizos de mar, gusanos posaderos gordos y crustáceos entre otras cosas. 

Cuidado humano de la nutria marina

Estos mamíferos reciben dieta variada mientras están bajo el cuidado humano, y ya que durante este tiempo no están expuestos a depredadores y no tienen que buscar presas, se les proporciona un enriquecimiento ambiental en su hábitat para mantenerlos entretenidos. Esto incluye juguetes, comida escondida, rompecabezas, cubos de hielo y mucho más.

También son entrenadas con frecuencia utilizando técnicas de refuerzo positivo, lo que facilita el manejo de las nutrias y les permite participar voluntariamente en controles médicos, como pesajes y exámenes físicos.

Algunos datos interesantes

  • Si bien es cierto que las nutrias marinas poseen una aguda visión, esto solo es mientras están en el agua, pues una vez que salen, el alcance de su vista es bastante limitado.
  • Estos animales son más valientes de lo que podremos imaginar. Un buen grupo de ellas puede acabar con un caimán.
  • Su pelaje denso y valioso se va deteriorando con el paso de los años, y se va aclarando, como las canas.
  • Puede alcanzar los 15 años de vida.
  • Actualmente se conoce la existencia de 13 especies de nutrias en todo el mundo.
  • Los principales depredadores de la nutria marina son los tiburones, caimanes y las orcas.
  • La nutria marina tiene su propio día mundial, que se celebra el último miércoles del mes de mayo.
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Proyecto Tierra

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