Pantera Nebulosa (o Leopardo Nublado): El gato del sudeste

Pocas personas han visto un leopardo nublado o pantera nebulosa (Neofelis Nebulosa) ya sea en su hábitat de selva tropical o en un zoológico. Este animal, que debe su nombre a las manchas con forma de nube de su cuerpo, fue registrado oficialmente como especie en 1821.

La pantera nebulosa, sigue siendo tan misteriosa hoy como lo era hace casi 200 años. La mayor parte de lo que sabemos sobre estos gatos proviene de su cuidado en zoológicos.

Varios estudios han arrojado que los leopardos nublados o panteras nebulosas, son un género que se separa del gato, es decir, que no son solo un tipo de leopardo.

Están más ligados con los leopardos de las nieves y pertenecen a la subfamilia taxonómica, Pantherinae, como los tigres, jaguares, leones, y leopardos más conocidos.

Distribución pantera nebulosa. Población: Decreciente. (Fuente: UICN)

Características principales de la pantera nebulosa

Tienen una constitución robusta. Las panteras nebulosas machos son generalmente dos veces más grandes que las hembras.

Los nublados pueden ronronear como los gatos pequeños, pero también tienen un rugido bajo y gemido, una risa suave, un gruñido, un silbido y maullidos como parte de sus llamadas.

Asimismo, las pupilas de los ojos de la pantera nebulosa son diferentes de las pupilas de cualquier otro gato: nunca se redondean por completo como lo hacen las pupilas de un gato grande, pero nunca se encogen a ranuras verticales como lo hacen las pupilas de un gato pequeño. En cambio, permanecen en forma alargada.

Luego está esa cola asombrosa, la más larga en relación con el tamaño del cuerpo. Ésta le da un gran equilibrio cuando camina por las ramas de los árboles.

pantera nebulosa - caracteristicas

La pantera nebulosa tiene realmente una «boca grande». Puede abrir sus mandíbulas más anchas que cualquier otro gato, y el desarrollo de sus dientes es muy parecido al del extinto gato dientes de sable.

Los dientes caninos llegan a medir 5 centímetros de largo.

calavera pantera nebulosa
Calavera donde se aprecia el tamaño de los colmillos

Hábitat y comportamiento

Los leopardos nublados suelen habitar las selvas tropicales, pero también se pueden encontrar en bosques secos en el sudeste asiático.

En estas áreas los leopardos nublados comparten su hábitat con tigres y leopardos comunes.  

Estas panteras nebulosas parecen ser más nocturnos y arbóreos en sus hábitos para evitar la competencia por la comida.

En consecuencia, en otras áreas donde no hay gatos más grandes, los leopardos nublados son más activos durante el día y pasan más tiempo en el suelo.

Una ventaja sobre la competencia

La pantera nebulosa tiene una ventaja a la hora de cazar; sus tobillos pueden girar hacia atrás para que el gato pueda bajar de un árbol de cabeza, trepar boca abajo e incluso colgarse de sus patas traseras, dejando las poderosas patas delanteras libres para arrebatar a su presa.

También pueden tender una emboscada a su presa desde las copas de los árboles, aterrizando sobre la espalda de su objetivo y dándole un mordisco mortal.

A pesar de su pequeño tamaño, los nublados pueden derribar animales con pezuñas grandes con este método.

Sin embargo, se cree que generalmente cazan en el suelo y se cree que comen una variedad de aves, ardillas, monos y cerdos salvajes.

Apareamiento y reproducción de la pantera nebulosa

Se cree que las panteras nebulosas viven vidas solitarias, a menos que una madre esté cuidando a sus cachorros. El comportamiento reproductivo se ha documentado solo en instalaciones de atención administrada.

leopardo nublado

Dado que los machos adultos nublados son generalmente el doble del tamaño de las hembras, la posibilidad de lesionar a la gata en un encuentro de cría en cuidados administrados es siempre una preocupación, ya que los machos a menudo matan a sus posibles parejas durante el cortejo.

Se ha encontrado que las parejas potenciales que se presentan entre sí a una edad temprana tienen un mejor éxito reproductivo.

Como cualquier gatito recién nacido, los cachorros de leopardo nublados son pequeños e indefensos al nacer.

Sus ojos están cerrados, no tienen dientes y no pueden caminar. Pero alrededor de las dos semanas de edad, sus ojos se abren, y una semana después comienzan a salir los dientes y comienzan a caminar con las piernas temblorosas.

Los cachorros comienzan a comer alimentos sólidos entre las siete y las diez semanas de edad, pero continúan amamantando hasta las once a catorce semanas de vida.

Para cuando tienen seis meses, están completamente destetados y tienen la coloración adulta completa. Aquí es cuando la madre les enseñe a cazar a sus crías. A los 20 o 30 meses de edad, están listos para actuar por su cuenta.

Amenazas

El leopardo nublado (o pantera nebulosa) es muy reservado y ha sido difícil para los científicos estudiarlo en su hábitat natural, a pesar de ser un gato de buen tamaño.

Su población está cayendo fuera de las áreas protegidas.

estado de conservacion pantera nebulosa
Estado de conservación amenazado vulnerable (Fuente: UICN)

Su hábitat de selva tropical a menudo se divide en pequeños parches de bosque desconectados por la tala industrial y el desarrollo de áreas agrícolas, incluidas vastas plantaciones de aceite de palma en Malasia e Indonesia.

Como ocurre con todos los habitantes de la selva, la principal amenaza para la supervivencia de los leopardos nublados es la pérdida continua del hábitat.

Y aunque está protegido por la ley, el gato todavía es cazado ilegalmente por su hermoso pelaje, y algunas culturas creen que los huesos y dientes del leopardo nublado tienen poderes curativos.

Datos curiosos

  • Los dientes caninos de la pantera nebulosa son los más largos, en relación con el tamaño corporal de cualquier felino.
  • Las panteras nebulosas son buenos nadadores y pueden haber poblado pequeñas islas frente a Vietnam y Borneo de esta manera.
  • En Malasia, el leopardo nublado se conoce como el tigre de los árboles.
  • En China, el leopardo nublado (o pantera nebulosa) se llama leopardo menta porque sus manchas parecen hojas de menta.
  • Los leopardos nublados machos pueden ser más del doble del tamaño de las hembras. Esta es la mayor diferencia de tamaño de género en la familia de los gatos.
  • La pantera nebulosa de Formosa, subespecie de la pantera nebulosa, la cual vivía en la isla de Taiwán se extinguió en 1990.
Juan Álvarez

Apasionado de la naturaleza y los viajes. Pierdo la noción del tiempo viendo animales en libertad (y cuando no puedo, viendo documentales de la BBC). Conecta en Twitter o Suscríbete a nuestro newsletter.