Río Congo: El río misterioso del corazón de las tinieblas

El río Congo, anteriormente llamado río Zaire, es el río más poderoso de África y el segundo río más voluminoso del mundo con una descarga de 42.500 metros cúbicos de agua por segundo. Es el segundo río más largo de África después del Nilo y el noveno más largo del mundo, que drena una cuenca de casi cuatro millones de kilómetros cuadrados (1,5 millones de millas cuadradas), o el 13% de la masa terrestre de África.

Pero esto son solo algunos datos para entrar en contexto, el río Congo esconde muchas más maravillas más allá de su longitud o caudal. Si quieres descubrirlas, te invito a seguir leyendo.

Aunque en otras ocasiones ya hemos hablado de algunos ríos de África, en esta ocasión nos centramos en el río Congo.

Un poco de historia del río Congo

El río es posiblemente más conocido por su papel en la historia. Llamado «el corazón de las tinieblas» por Joseph Conrad, durante mucho tiempo se ha considerado al río y la selva tropical circundante como la tierra misteriosa de los pigmeos, las bestias míticas, las plagas espantosas y los caníbales. Es una región que se hizo famosa por los viajes de Stanley y Livingstone. También conocida como un lugar de brutalidad y violencia por su pasado: los días del comercio árabe de esclavos y marfil, su larga historia de guerras tribales, abusos coloniales, y su presente volátil.

El río en sí es tan turbulento como su historia. Si bien emprende con calma su viaje en las planicies al sur del lago Tanganica, poco a poco va ganando ancho y velocidad a medida que se adentra en las «Puertas del Infierno», que no son más que 75 millas de rápidos imposibles de navegar.  El río emerge de nuevo, rodeado por una exuberante selva tropical como el Lualaba o el Alto Congo. Durante su recorrido por la selva, el río cruza dos veces el ecuador.

Por otra parte, ya que la cuenca del Congo drena de dos hemisferios: norte y sur, está relacionado con los cambios de estaciones. Asimismo, el Alto Congo culmina de forma abrupta con un tramo de rápidos de 60 millas llamado Stanley Falls.

rio congo

Luego de Stanley Falls llega al Congo Medio, un trecho de 1000 millas de río transitable, y que tiene, en algunas partes, hasta nueve millas de ancho. A lo largo de este pedazo del río está la ciudad de Kinsangani, conocida por los conflictos desde la época colonial belga.

Cerca del final del Congo Medio, se ralentiza el río hasta prácticamente detenerse durante 20 millas, una sección conocida como Stanley o Malebo Pool. Aquí el río tiene 15 millas de ancho y está rodeado por las capitales de Brazzaville y Kinshasa. La paz de la piscina se ve repentinamente destrozada por Livingstone Falls, 220 millas de rápidos y cataratas. Hay aproximadamente 32 cataratas.

Fauna del río Congo

La vida animal de la cuenca del Congo se identifica en cierta medida con la del bosque ecuatorial, que se diferencia mucho de la vida silvestre de las sabanas. Dentro de este dominio ecuatorial, el Congo y sus principales afluentes forman un medio ecológico separado. La población animal de las grandes vías fluviales a menudo tiene menos afinidades con las marismas vecinas o los bosques en tierra firme que con otros sistemas fluviales, ya sean de la región costera o de las sabanas.

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Numerosas especies de peces viven en las aguas del Congo; más de 230 han sido identificados en Malebo Pool y las aguas que desembocan solo en él. Los pantanos ribereños, que a menudo se secan cuando el agua está baja, están habitados por peces pulmonados, que sobreviven a los períodos secos enterrados y enquistados en capullos de moco. En las marismas boscosas, donde el agua es del color del té negro, el bagre negro asume el color de su entorno. La fauna de las marismas y la de los pequeños arroyos paralelos no se mezclan con la del propio río.

rio congo - caracteristicas

Las aguas del Congo contienen varios tipos de reptiles, de los cuales los cocodrilos son las especies más llamativas. También se encuentran tortugas semiacuáticas, al igual que varias especies de serpientes de agua.

Vida de los pueblos ribereños

En toda la extensión del río y en sus afluentes podemos hallar tres ambientes: los pedazos más angostos, rodeados por terreno estable; los trechos más anchos, con islas y remansos; y las partes donde son propensas a las inundaciones en las que hay grandes pantanos.

La mayoría de los pueblos que viven cerca del río Congo tienen como actividad fundamental la pesca. Sin embargo, para aquellos que residen cerca de los tramos estrechos, con tendencia a los rápidos, la pesca solo es de interés para un pequeño número de aldeas.

Por su parte, los que viven aguas más abajo de Malebo Pool ubican trampas para peces, incluso en presas construidas en los mismos rápidos. Ya en las zonas pantanosas la pesca que practica es diferente, se utiliza, sobre todo, veneno, donde la población es más extensa de lo que podría imaginarse. De esos pueblos destacan los Ngombe, «gente del agua», que habitan en Itimbiri-Ngiri y en el triángulo formado por el Congo y los Ubangi.

Otros hechos sobre el río Congo

  • El Congo es uno de los ríos más profundos del mundo, con profundidades que a veces superan los 220 metros (720 pies).
  • El Congo tiene la tercera cuenca de drenaje más grande de la Tierra después de las cuencas del Amazonas y el Río de la Plata.
  • El río Chambeshi en Zambia generalmente se considera la fuente del Congo.
  • Algunos geólogos creen que el Congo alguna vez estuvo vinculado con el Amazonas como parte de un río que drenaba el interior de África cuando los continentes se unieron como parte de Gondwana.
  • Los hidrólogos han calculado que toda la cuenca del Congo representa el 13 por ciento del potencial hidroeléctrico mundial.
  • No hay puentes que crucen el río Congo entre el puente Matadi, a 148 km de la desembocadura del río, y el puente Kongolo sobre el río Lualaba, a unos 3.900 km río arriba de la desembocadura del río.
  • Además del ya mencionado libro de Joseph Conrad, también recomendamos el libro de Javier Reverte, Vagabundo en África.
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