Saiga: El desconocido antílope asiático que lucha para sobrevivir

Este animal pertenece a la especie de mamíferos artiodáctilo y ha demostrado su deseo de sobrevivir al salir victoriosos de varias situaciones que casi los termina extinguiendo. El saiga es sin duda un animal fascinante que vale la pena descubrir.

Reside en Asia Central, por el noroeste de China, algunas zonas de Mongolia, al sur de Rusia. La mayor concentración de individuos se encuentran en Uzbekistán y Kazajistán.

Los saigas son animales nómadas que buscan pasto en grandes grupos. Las migraciones son estacionales en este sentido, permanecen en las estepas durante el verano y se desplazan a zonas desérticas en invierno.

Aunque en otras ocasiones ya hemos hablado de otros antílopes, como los impalas o la gacela Thomson, en esta ocasión nos centramos en el saiga.

Características del saiga

Pueden llegar a pesar 45 kilos, en cuanto a su altura puede ser de 75 a 85 centímetros. La coloración de su pelaje es dorada y semitransparente siendo su rasgo distintivo. Por otra parte sus pezuñas se dividen en 4 dedos.

Su capacidad para adaptarse a las extremas temperaturas de la estepa asiática y a los pocos recursos cautiva a los científicos.

Pueden desplazarse a una velocidad de 70Km/h. Es catalogado como uno de los antílopes más veloces, además de tener la resistencia para recorrer largas distancias.

saiga macho
Saiga macho

Su principal depredador es el lobo aunque otras especies como las águilas suelen cazar a las crías.

Comportamiento y Reproducción

Los machos tienen cuernos que miden entre 25 y 30 centímetros que utilizan para seducir a las hembras durante la etapa de apareamiento. También los emplean en las luchas contra otros machos.

La época para el celo de los saiga ocurre en el mes de diciembre. Una vez fecundada la hembra gesta la cría durante 5 meses por lo que el parto se lleva a cabo entre los meses de abril o mayo. Cada hembra tiene una camada de 2 individuos que pueden pesar hasta dos kilos.

Se organizan en grupos de 5 a 10 hembras para un solo macho, por lo que se consideran animales polígamos. Los machos protegen a sus crías hasta el punto de dejar de comer para alimentar a sus descendientes.

Estos animales viven en zonas de escasos recursos por lo que muchas veces mueren por falta de alimento; este comportamiento ha mermado notablemente su población.

Capacidad de supervivencia

Los ejemplares de saiga son capaces de vivir con muy poco pasto y en zonas cuya sensación térmica son las más frías en invierno y en verano enfrenta temperaturas mayores de 45ºC.

Las regiones de Asia que habitan son conocidas por su falta de recursos para la vida de los animales. Cabe destacar que tampoco abunda el agua por lo que se han adaptado a sobrevivir con casi nada.

En peligro de extinción

Aunque tienen habilidades indiscutibles para sobrevivir lamentablemente son vulnerables en otros aspectos y se encuentran en peligro de extinción. Dos factores son los responsables de esto: epidemias y formas de desarrollo.

Durante los años de 2014 y 2015 estos animales sufrieron una misteriosa epidemia y morían sin que los científicos pudieran evitarlo, ya que no sabían cuál era la razón de las muertes.

En pocas semanas esta epidemia acabó con 200.000 antílopes saigas, siendo una mortandad catastrófica y sin precedentes. La población que se encontraba en Betpak-Dala en Kazajstán perdió casi el 90% de los animales dejando a la especie en una situación desfavorable.

Es importante mencionar que durante la epidemia murieron un gran número de hembras y crías saigas. Posteriormente, se determinó que la causa de muerte había sido una bacteria en el pasto.

El virus de la peste (PPR)

En el año 2017 las saigas vivieron una epidemia, esta vez por el virus de la peste de los pequeños rumiantes. En esta ocasión sobrevivieron solo 7.000 saigas.

Gobiernos y científicos se reunieron para acordar una serie de medidas para proteger y conservar esta especie. Se vacunó al ganado para evitar el contagio a los demás animales de la fauna silvestre.

Para el 2018 la población había aumentado considerablemente, reflejando que las medidas tomadas habían sido exitosas y significaba que la gestión preventiva funciona y la recuperación de los saiga es factible. Para el 2019 los datos siguieron siendo positivos, doblándose en algunos casos el número de ejemplares.

Principales amenazas del saiga

La actividad humana desafortunadamente también es responsable de la baja población saiga, debido a la construcción de líneas de ferrocarril, tuberías y carreteras, ocasionando un deterioro significativo en su hábitat.

saiga
Saiga hembra

La caza furtiva también es responsable de la casi extinción de estos animales. Su motivación viene por el consumo de su carne y el uso de sus cuernos para medicamentos tradicionales chinos.

Desequilibrio sexual

A consecuencia de los cazadores furtivos que acechan a los ejemplares machos, esta especie tiene un desequilibrio sexual. Por lo tanto, no hay suficientes machos para las hembras y la recuperación de la especie se hace más lenta siendo un factor que perjudica su reproducción.

Protección de la saiga

El registro, control y seguimiento de las reservas significa una constante vigilancia y supervisión de los animales para actuar con prontitud ante cualquier situación que amenace la especie.

En este sentido se generaron controles internos en la comercialización de los productos derivados del saiga, promoviendo leyes para disminuir el consumo de sus productos, con la esperanza de reducir y eliminar la caza furtiva.

Estos proyectos son avalados por los gobiernos de Turkmenistán, Rusia, Mongolia, Kazajistán y Uzbekistán. 

Saigas en la ficción

Vale destacar que aunque esta especie es desconocida para muchas personas fuera de las zonas asiáticas donde reside, ha inspirado personajes de la televisión y el cine de Hollywood.

En la década de los 80 el programa televisivo donde el personaje de Alf, se inspiró en estos animales. Contaba la historia de un extraterrestre que llegaba por accidente a la casa de una familia al estrellarse su nave y no poder regresar.

Otro personaje inspirado en los saigas fue Watto, personaje estrella en la película Stars Wars del director George Lucas. Este ser fue creado totalmente por computadora apareciendo en el Episodio I, La amenaza fantasma y en el Episodio II, El ataque de los Clones.

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Juan Álvarez

Apasionado de la naturaleza y los viajes. Pierdo la noción del tiempo viendo animales en libertad (y cuando no puedo, viendo documentales de la BBC).

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